Federico Virasoro: ¿Puede extinguirse la paleontología?

¿La paleontología está de moda o desaparece? Federico Virasoro analiza el panorama actual de esta ciencia y desarrolla algunas causas reales para promover la reflexión sobre esta problemática.

Aquí, el investigador hablará de su pasión, esa rama de la geología que se ocupa del estudio de la vida en la Tierra a través de los fósiles. Federico Virasoro no sólo contará cómo comenzó su amor por la paleontología, sino que también dará su punto de vista sobre las amenazas en el campo laboral de esta ciencia.

La falsa “Dinofilia”

Incluso antes de que la saga “Jurassic Park”, creada por Steven Spielberg, trajera a los dinosaurios a la vida cinematográfica, los antiguos reptiles eran fascinantes para la mayoría de las personas, especialmente los niños. “En estos días, se venden montañas de libros, juguetes y otros artículos”, estima Federico Virasoro. “La mayoría de los jóvenes saben diferenciar a simple vista los Tyrannosaurus rex de los Triceratops, y muchos también dominan cientos de nombres paleontológicos cercanos”, agrega el paleontólogo. Algunas personas asumen que con toda esta “dinofilia”, y con todo el dinero gastado en la parafernalia de los dinosaurios, la paleontología debe estar en las masas. Nada mas lejos de la verdad.

“En realidad, la paleontología en los países más importantes del campo, como los Estados Unidos y la mayoría de los europeos, está hambrienta de fondos y empleos, y en muchos lugares la paleontología está en vías de extinción”, asegura el investigador.

http://www.ucmp.berkeley.edu/science/fieldnotes/goodwin_0801.php

Según Federico Virasoro, existen tres palabras que explican el argumento de porqué los niños sienten tanta fascinación por los dinosaurios. Éstas son: “grande”, “real” y “extinto”. Los dinosaurios son como los dragones y monstruos de la imaginación infantil. Eran reales, gigantescos pero no dan demasiado miedo, ya que ahora están extintos. En algunos casos, los niños pueden memorizar cientos de fragmentos de trivias y respuestas sobre dinosaurios y se sienten facultados en la materia. Especialmente cuando saben algo que los adultos en sus vidas ignoran. Los maestros saben que hablar sobre éstas antiguas criaturas hace que los infantes se interesen por la ciencia, y que son una puerta efectiva para promover el pensamiento científico. De alguna manera, a medida que los niños pequeños se convierten en adolescentes, la fascinación por los dinosaurios (como otros intereses de la infancia) se evapora.

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La injusticia en torno a la profesión

En cuanto ésta cuestión, Federico Virasoro se basa en los datos y experiencias que ha tenido en los sectores académicos estadounidenses, uno de los países en los que más ha trabajado. El investigador dice que en Estados Unidos, menos de uno de cada diez estudiantes graduados encuentran un trabajo como paleontólogo profesional. Ya sea en un museo o en un trabajo de enseñanza que permita la investigación, siempre es difícil. Cuando un profesional se retira de una universidad, generalmente no es reemplazado por otro. “En muchos casos, las generaciones de conocimiento y experiencia acumulados se pierden porque no hay trabajos y, por lo tanto, no hay estudiantes que aprendan de experimentados mentores”, agrega el científico.

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Por otro lado, existe poca subvención disponible para la investigación paleontológica. Hay sólo unos pocos cientos de paleontólogos profesionales en todo el mundo y, por si fuera poco, deben pasar desapercibidos con presupuestos limitados. Aunque la mercancía de dinosaurios sin duda genera mucho dinero, Federico Virasoro enfatiza que ninguna de éstas ganancias apoya a los científicos que hicieron posible todos esos juguetes, libros y películas.

Adicionalmente, las principales agencias de financiamiento de la ciencia tienden a favorecer los proyectos que conllevan grandes máquinas y requisitos de personal, con abultados presupuestos. La paleontología no encaja en ninguna de estas descripciones. Mientras esta rama de la geología no pueda competir en el mismo nivel de financiamiento, los departamentos tienen pocos incentivos para mantener a un paleontólogo en el personal.

Federico Virasoro y científicos israelíes extraen agua potable del aire

Federico Virasoro se enfrenta con la biología experimental

La paleontología es una rama de la geología que se ocupa del estudio de la vida en la Tierra a través del estudio de los fósiles. Ambas ciencias están muy unidas porque, sin la base geológica, estudiar los fósiles es casi imposible y, por otro lado, los fósiles son una herramienta potentísima para los estudios geológicos. A pesar de que posee un cuerpo de doctrina propio, Federico Virasoro señala que comparte fundamentos y métodos con la biología, con la que se integra estrechamente. Aunque en términos de financiamiento, esto no se refleja en los campos.

“La biología experimental puede revelar lo que le sucede a cien ratas en el transcurso de diez años en condiciones fijas y simples, pero no lo que le sucedió a mil millones de ratas en el curso de diez millones de años en las condiciones fluctuantes de la historia natural. Obviamente, el último problema es más importante”, opina Virasoro. Además, el investigador afirma que la paleontología también es fundamental para la geología. Sin ir más lejos, hay cientos de paleontólogos que se desempeñan en la industria petrolera. Sin sus esfuerzos durante el siglo pasado, la mayor parte del gran auge económico de los descubrimientos de petróleo nunca habrían ocurrido. A pesar de los mejores esfuerzos de los geocronólogos, los fósiles siguen siendo el único medio práctico para datar la mayoría de las rocas estratificadas de todo el mundo.

Por encima de todo, la paleontología es fascinante por derecho propio. Sin el esfuerzo de los paleontólogos trabajadores, no tendríamos esas bestias extintas para admirar en los museos. Ellas nos dan una perspectiva diferente y una visión más humilde y menos arrogante de nuestro lugar en la naturaleza.

El paleontólogo como actor social

Entre los problemas más discutidos por la paleontología en el último tiempo se incluyen las hipótesis sobre los orígenes de los humanos modernos. También se encuentran las diferencias entre los modelos Splitting y Lumping de la evolución de los homínidos, la antigüedad, la localización geográfica y ruta de llegada a Europa del género Homo, la singularidad del hombre de Flores o la posición de Orrorin en el árbol genealógico de los homínidos y la situación de la teoría del East Side Story.

Tras debatirse estas y otras cuestiones en foros de expertos y revistas especializadas, terminan llegando al gran público en forma de noticia periodística o artículos y libros de divulgación científica. En este último apartado hay que recordar que una característica de esta disciplina es la amplia difusión que se ha llevado a cabo a través del discurso de los propios paleo-antropólogos, quienes, además de su trabajo de investigación, desarrollan una labor de divulgación, contribuyendo así a satisfacer la demanda de información y el interés social que suscitan éstas disciplinas.

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Federico Virasoro

Federico Virasoro se licenció en Ciencias Geológicas en Sapienza en 1989. Obtuvo su doctorado en Ciencias Paleontológicas en 1995 con una tesis sobre Saber Teas, es investigador en Sapienza desde 1999 Está llevando a cabo su actividad de investigación en el campo de la evolución de los carnívoros y otros grandes mamíferos neogénicos-cuaternarios continentales del Viejo Mundo. Además de formar parte de varias instituciones científicas y participar en diversos proyectos de investigación nacionales e internacionales, Federico Virasoro también participa en el campo de la divulgación científica.

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